How to Improve Fast – 6. Transitions

By Luis Soubie

(Photo courtesy of John Payne – 2014 WH&O Championship)

It is very important to have good speed, but more important is to sail a good race.

This is easier to say than do, but there is one thing we can do well with just a little training and concentration, and that is transitions.

What are transitions? These are the maneuvers that change the state of our boat. They include anything other than straight-line sailing: approaching the line to start, rounding a buoy, giving space to a right-of-way boat, or even making a 720.

We all speed test for hours and hours, and this gains us only in few boat lengths per race. The transitions can make us gain or lose up to ten times this distance.

So let’s talk a bit about transitions in the next chapter of “How to improve fast, fast”.

By Luis Soubie

(Photo courtesy of John Payne – 2014 WH&O Championship)

It is very important to have good speed, but more important is to sail a good race.

This is easier to say than do, but there is one thing we can do well with just a little training and concentration, and that is transitions.

What are transitions? These are the maneuvers that change the state of our boat. They include anything other than straight-line sailing: approaching the line to start, rounding a buoy, giving space to a right-of-way boat, or even making a 720.

We all speed test for hours and hours, and this gains us only in few boat lengths per race. The transitions can make us gain or lose up to ten times this distance.

So let’s talk a bit about transitions in the next chapter of “How to improve fast, fast”.


Every one has a technical part, for example the tack or jibe itself, and a tactical part (the interaction with other boats).

Always remember that in transitions, the golden rule is to anticipate what others will do and then decide what you are going to do. When in doubt, eliminate unnecessary risks.

There are six basic transitions, and we’ll discuss the first two in detail:
1. Find your space before the start
2. Take and defend that space and accelerate
3. Every tack and every jibe
4. Any mark rounding
5. Any penalty turn
6. Any maneuver to give space to another boat

1. Find your starting space

There are a thousand opinions about how to do this right.

I personally do not like to look for space a long time before the gun. Defending a place for 2 minutes seems stupid and unproductive, and it almost always ends up with someone taking my space at 30 seconds to go, who then starts the way I intended to, right below me, ruining my start.

It is clear that you have to be that “someone” and not the other way around.

Of course I have already decided ahead of time in which sector I want to start (LINK TO article “the start”), but the last thing I will do is go to that sector. Partly because I do not want to have to defend a space for a long time, and also because in smaller less aggressive fleets, there are sometimes people who follows me everywhere I go. So if we arrive very early at our choosen place, we end up starting surrounded by too many boats and with much more risk of a bad start.

Million dollar tip: it is better to “arrive” than to “be there”. (Same as in soccer when you expect a corner kick.)

2 million dollar tip: “the start line is a place to arrive at fast, and then abandon it even faster! Not to live in it.”

So as a general rule, in the first 3 minutes of the starting sequence I do not really do anything tactical. I sail from here to there, trying not to show where I will start; I clean the centerboard and rudder, I take another drink of water, I look up the course to see if there is a new gust or something has changed, I look over the boat and I try to give me and my crew courage. Nothing will stop us!

At about two minutes to go I head to a place between where I intend to start and the pin, about 30 meters to the left of the chosen place.

I like to do my search for space in the last 90 seconds, while on port tack, sailing 2 or 3 boat lengths below the boats that are creeping towards the line, going “against the stream” but with care.

I do this for a number of reasons. The two most important ones are:

1. All the boats on starboard (even the ones luffing) are slowly sailing toward the pin. If I sail the line at full speed in the same direction, my choice of space will be very limited. It doesn´t work for me. If I’m already on starboard but not in a good space, it is better for me to slow down, and to allow the boats below me to separate a little toward the pin.

2. If I am on starboard tack sailing under a group of boats, every boat that sees me coming is going to get scared, thinking that I’m going to stick it in to leeward and squeeze up (which I would gladly do). Those boats are going to accelerate instinctively, keeping me from going in to leeward or making it harder for me by closing up the space too much.

If I go above boats on the line, possibly somebody will take me up, and if there is a Z or I flag, it won’t be good.

So the best place for me is reaching on port tack to find my space.

I look for a place where all the boats are luffing on starboard. I am at full speed, and none of them can do anything to keep me from sailing through the row of boats quietly in search of my space.

With 20 or 30 seconds to go, I sail by 10 or 20 boats, seeing several spaces between boats. I choose the best of the 3 or 4 spaces that I see.

When I finally choose my space, I tack below the poor guy who has been taking care of it for me, and I sail forward agressively with speed. My new neighbor can do nothing more than look at me with a resigned face.

In general I tack 90/110 seconds before the start and get to my space with 50-40 seconds left before the gun. If by 30 seconds to go I have not found a space yet, I tack to starboard and I luff up fast, pressing up, asking for space, and I make my own space, which surely will not be as good as if I find one that is already made.

In this case we will probably start with a boat close to leeward, but we will start pretty well,. We will never be worse than if we had tried to defend the indefensible for two minutes, with a boat that tacks to leeward 20 seconds before the gun.

This way, I have to defend my space to leeward for less time, and during a time in which few boats are still looking for a place. The windward boat is in trouble from the moment I tack below him; he has to avoid me. The leeward boat does not have the time nor the speed to climb and bother us and is more focused on the boat below.

2. Defending the position

So far so good, but taking the space is only half the work of starting. You have to defend it for 30 or 40 seconds, and sometimes that’s the hardest part (which is why we do not want to do it for 2 minutes!)

What do we have to defend against? Those who want to occupy our space to leeward!

Although there is little time to the gun, there might be another boat who does the same as us, but later, and there are several ways in which a boat can try to attack that space we just got.

The boats that come in from behind on starboard tack are the most predictable (that’s why we do not want to be one of them). If we have enough space, we can defend our leeward hole by aggressively heading down, “inviting” him to come in above us.

Remember, boats that come in from behind must first establish an overlap before they can ask for space, and then they have to give you enough time and space to stay clear.

People often ignore this, asking for space right away, placing their boat so close that you cannot tack or do anything without touching them.

You can protest if this happens, even without touching them, and if a jury sees this you will win it; if not, it is hard to prove. Try to avoid it.

Use your leeward space either to accelerate at the start, or to bear off and prevent a boat from getting into it.

These maneuvers, when you do it, should be clear, firm and aggressive. That is the only way to say “NO ONE ENTERS HERE.”

If a boat comes from above, one of those crazy people who runs the line above it without a brake or conscience, he will try to sneak into the line at some point. You may also bear off a bit so he does not enter into your space; or, if the space is large enough, let him in; he will most likely end up closer to the boat below.

If possible, encourage him to continue sailing down the line to find another space.

Never, NEVER, go high to try to stop his progress.

And finally, if you see a boat coming in on port with 30 seconds to go, and it is an experienced sailor looking for a space on the line, relax and learn how it is done; there is no defense, and anything you try will ruin your start. You may try to close off the hole if you see it coming in time, but if he is hidden by the boat below it will not give you time to do much. That’s why you have to be that boat on port.

The risk of a late port start, of course, is that there is always a risk of not getting a place in the front row. Then you end up depending of luck, which is very risky.

Remember, the start IS THE RACE. All this is difficult to do and requires a little practice and courage, but there is no way to start most of your races well without aggressivness and courage.

See you next chapter.

“HOW TO IMPROVE FAST” is a series of short articles to the sailors who usually end up outside the first third of the fleet in most races.
They are sailors who week after week try to improve, try to repeat what they did in that race in which they finished better. They try to stay in front when they round the first mark near the leaders, but most of the time they fall back without knowing why..

The goal of all this is to provide some technical elements to help them stop committing some recurring errors immediately, so they can see results right away.

Of course, and this needs to be said, this is just my humble PERSONAL opinion, and others will have an equally valid different one. This is what I’ve learned or observed in the 35 years I’ve been racing sailboats, 26 of them under the “fat bird”, and what I try to do or avoid every weekend.

How to Race

How to Prepare the Boat

How to Set-Up the Rig

How to Improve Fast – 4. Concentration (the Correct Name of the Game)

How to Improve Fast – 5. Sailing in Light Air

“COMO MEJORAR RÁPIDO” es una serie de artículos cortos dirigidos a los regatistas que normalmente terminan fuera del primer tercio de la flota en la mayoría de las regatas.
Son regatistas que semana tras semana tratan de mejorar, tratan de repetir lo que hicieron en aquella regata en la que terminaron más adelante. Tratan de mantenerse en punta esos días en los que viran la primer boya cerca de los punteros pero la mayoría de las veces no lo consiguen sin saber porqué.
El objetivo es poder brindar algunos elementos técnicos que los ayude a dejar de cometer algunos errores recurrentes de manera inmediata, para que puedan ver resultados enseguida.
Por supuesto, y es necesario aclararlo, esto no es más que mi humilde opinión PERSONAL, otros tendrán otra igualmente valida. Esto es lo que yo he aprendido o he observado en los 35 años que llevo corriendo regatas, 26 de ellos bajo el pajarito, y lo que trato de hacer o evitar cada fin de semana.

Es muy importante tener buena velocidad, pero más importante aún es hacer una buena táctica.
Esto último es más fácil decirlo que hacerlo, pero hay cosas que podemos hacer bien con solo un poco de entrenamiento y concentración, y esto es, las transiciones.
Que son las transiciones? Son las maniobras que hacen que cambiemos de estado. O sea, incluye cualquier cosa que no sea la navegacion en linea recta en un bordo, desde acercarnos a la línea para largar, virar una boya, darle derecho de paso a un barco o hasta hacer 720.
Todos probamos velocidad hasta el hartazgo, horas y horas, y esto nos influye solo en pocas esloras reales por regata, mientras que las transiciones nos pueden hacer ganar o perder hasta diez veces esta distancia, por nuestra técnica (o la falta de ella), y sobre todo por nuestra interacción con otros barcos.
Así que hablaremos un poco de las transiciones en los próximos capítulos de “Como mejorar mucho, rápido”.
Como primer medida, las vamos a tratar de enumerar y categorizar. Toda transición tiene una parte técnica que es por ejemplo la virada o trabuchada en si, y la parte táctica que es la interacción con otros barcos.
Entonces, son transiciones:
* buscar el espacio antes de la largada
* tomar y defender un espacio en la largada y largar (el momento de la aceleración)
* toda virada y trabuchada
* toda virada de boya, toda penalización (360, 720) y toda maniobra para dejar paso
Como en casi todo, hay mil opiniones al respecto.
Recuerden siempre que en las transiciones, la regla de oro es anticipar qué van a hacer los demás y recién entonces decidir qué van a hacer ustedes. Y ante la duda, eliminar riesgos inútiles.
A mi en lo personal no me gusta buscar el espacio mucho tiempo antes. Defender un lugar durante 2 minutos me parece estúpido y poco producente, y casi siempre termina en alguien que me lo ocupa faltando 30 segundos, y larga del modo que pretendía hacerlo yo, abajo mío, arruinando mi largada.
Está claro que hay que ser ese “alguien” y no al revés.
Por supuesto que a esta altura ya tengo decidido en qué sector quiero largar (ver articulo “la largada”), pero lo último que voy a hacer es ir a ese sector que elegí con mucha anticipación. En parte porque no quiero tener que defender un espacio durante mucho tiempo, y por otro lado, en flotas más pequeñas y de menos nivel, a veces hay gente que te mira y te sigue a todos lados y si llegamos muy temprano a nuestro lugar de largada, terminamos largando rodeados de demasiados barcos juntos y con mucho más riesgo de una mala largada.
Million dólar tip : es mejor “llegar”, que “estar”. Como en el futbol.
2 million dólar tip: “la línea de largada es para llegar a ella rápido, y abandonarla más rápido aún ! No para vivir en ella.”
Así que como regla general, los primeros 3 de los 5 minutos de la largada no hago realmente nada táctico, navego de aquí para allá, tratando de no mostrar donde largaré, limpio la orza y el timón, tomo otro trago de agua, me ajusto la gorra, miro la cancha a ver si entró una racha o cambió algo, reviso visualmente el barco y me doy aliento con mi tripulante. NADA nos detendrá !
Al final de estos 3 minutos me voy a colocar entre el lugar donde pretendo largar y la boya, a unos 30 metros a la izquierda del lugar elegido.
A mi la búsqueda del espacio me gusta hacerla en los últimos 90 segundos máximo, con malas amuras, navegando 2 o 3 esloras por debajo de los barcos que recorren la línea, yendo a “contramano” pero con cuidado, en lugar de hacerlo navegando con buenas amuras, recorriendo la línea en el sentido del malón.
Esto lo hago así por varias razones, pero las dos más importantes son que, primero, los barcos en la línea, aunque parezcan parados no lo están, sino que navegan hacia la boya despacio, y si yo recorro la línea a 4 nudos en la misma dirección, estaré pasando barcos muy despacio y podré acceder a pocos espacios ya que podré navegar como mucho desde donde estoy hasta 5 o 6 barcos más abajo. No me sirve.
En estos casos me conviene más quedarme donde estoy, frenar, y dejar que los barcos de abajo se me separen un poco hacia la boya.
Además, si voy con buenas amuras por debajo del grupo de barcos, cada barco que me ve llegar por sotavento de su popa se va a asustar, pensando que voy a ponerme pegado a sotavento y apretarlo hacia arriba (cosa que haría con mucho gusto), y por eso va a acelerar instintivamente, evitándome pasar hacia sotavento o haciéndomelo más difícil, achicando mucho los espacios. Y si voy por arriba de la línea de barcos, no me van a dejar entrar a la línea, posiblemente me orzen, me saquen de la línea, puede haber bandera Z o I, etc. Nada bueno.
O sea, el lugar, para mi, se busca con malas, no con buenas.
Yo busco el lugar con malas con todos los barcos ya agrupados y frenados en la línea o flotando a 1 nudo en la dirección de la boya. Mi velocidad relativa en el cruce con ellos es mayor que mi velocidad real y ninguno puede hacer nada para evitar que yo recorra la fila de barcos con tranquilidad en busca de un espacio.
En 20 o 30 segundos paso 10 o 20 barcos con facilidad, apreciando varios huecos entre barcos y elijo el mejor de los 3 o 4 espacios que veo.
Cuando elijo ocupar un espacio, lo hago con velocidad y agresividad y viro abajo del pobre barco que está cuidándolo desde hace unos minutos y que no puede hacer nada más que mirarme con cara de resignación.
En general empiezo esto 90/110 segundos antes de la largada y trato de encontrar un espacio entre 50 y 40 segundos antes del top, no más. Si faltando 30 segundos para la largada no lo conseguí aún, entonces viro, me pongo con buenas, y salgo ciñendo, apretando para arriba, pidiendo agua y fabrico mi propio espacio, que seguramente no será tan bueno como si lo encuentro con malas previamente.
En este caso seguramente largaremos con un barco pegado a sotavento, pero largaremos bastante bien, y no estaremos nunca peor que si nos hubiéramos quedado en la línea 2 minutos defendiendo lo indefendible, con un barco que nos vire a sotavento faltando 20 segundos.
De este modo, defiendo una posición y un espacio a sotavento durante menos tiempo, y sobre todo, durante un tiempo en el cuál en general muy pocos barcos están aún buscando un lugar. El barco de barlovento está en problemas desde el instante en que yo viré, tratando de no caer y chocarme, y el de sotavento está bastante abajo y no tiene velocidad para subir y molestarnos porque no tiene suficiente tiempo, ya está entregado a que va a largar ahí, mas concentrado en no chocar su barco de abajo que en ustedes arriba.

Hasta acá todo bien, pero tomar el espacio es la mitad del trabajo. Hay que defenderlo 30 o 40 segundos, y a veces es la parte más difícil (por eso no queremos hacerlo 2 minutos antes!!)
De qué nos tenemos que cuidar? De quienes quieren ocupar nuestro espacio a sotavento ! y de que nuestro amigo de barlovento no entre en pánico muy temprano, y acelere antes que nosotros.
Aunque falta poco para largar, siempre puede haber otro barco que hace lo mismo que nosotros pero más tarde y hay varios modos en que un barco puede venir a tratar de atacar ese espacio que acabamos de conseguir.
(Recuerden, si lo consiguen 2 minutos antes de largar, la posibilidad de perderlo es casi del 100%)
Los barcos que vienen patinando la línea con buenas por sotavento de toda la fila de barcos son los más previsibles (por eso no tenemos que ser uno de ellos). En este caso, si tenemos un buen espacio, podemos gastar la mitad y nos podemos defender derivando agresivamente forzándolo, casi “invitándolo” a venir por arriba. Si el espacio es pequeño podemos derivar el barco atravesándolo paralelo a la linea, tapando el espacio, que parezca que no hay lugar, sabiendo que si el otro decide orzar, vamos a tener que darle espacio.
Recuerden, el barco que llega, primero debe adquirir compromiso a sotavento, recién entonces les puede pedir agua, y luego de esto les tiene que dar tiempo y espacio suficiente para que ustedes se mantengan separados. Esto hay que tratar de usarlo poco, porque es una de las reglas que menos se respetan y son difíciles de probar.
Lo más común, es que la gente ignore esto, venga pidiendo espacio desde una eslora antes de tener compromiso, y que luego coloque el barco a una distancia en la cual ustedes no pueden orzar sin tocarlos. Pueden protestar, incluso si no hay toque, y si lo ve un juez ganarán la protesta, pero sino, es difícil de probar. Traten de evitarlo.
El espacio a sotavento es para usarlo. Ya sea para acelerar en la largada, o para poder derivar y evitar que un barco se meta en él.
Estas maniobras, cuando las hagan, deben ser claras, firmes y agresivas. O sea, que no queden dudas de que ahí “NO ENTRA NADIE”
Si ven venir un barco, deriven, apunten para sotavento de la línea. Que no le quede NINGUNA duda de que NO lo van a dejar entrar. La duda genera tentación en el otro.
Además, va a ver un espacio a barlovento de ustedes que le va a gustar, y muy probablemente se va a meter ahí … traten de entender que alguien que no encontró un espacio a 20 segundos de largar, viene desesperado, pensando que va a largar atrás, viene recorriendo la línea por abajo sin ver un espacio, con lo cuál, si ustedes generosamente le generan un espacio de media eslora arriba de ustedes, muy probablemente este barco lo tome, en lugar de ir por abajo y arruinarles la largada.
Recuerden. Este barco viene en reach, rápido y tarde. Si se mete debajo de ustedes va a necesitar frenar. Lo hará orzando y apretándolos a ustedes para arriba. Lo mas normal es que queden ustedes en segunda línea de largada si esto sucede. Si va por arriba, se lo va a hacer a otro, pero tengan cuidado de acelerar para emparejarle la velocidad en caso de que no frene.
Si un barco viene por arriba. Uno de esos locos que patinan la línea por arriba sin freno ni conciencia, va a tratar de meterse violentamente en la línea en algún momento. Va a necesitar un espacio de al menos una eslora para entrar derivando fuerte y orzar frenando. Pueden también derivar un poco para que no entre, o, si el espacio es grande, dejarlo entrar, ya que lo más seguro es que se pegue al barco de abajo, y no a ustedes.
De ser posible, lo mejor es alentarlo a que siga navegando hacia abajo sin molestar.
Nunca, pero NUNCA, le orcen para que no pase.
Y por último, si ven venir un barco con malas, y es un regatista experimentado buscando lugar en la línea, relájense y aprendan cómo se hace, no hay defensa ninguna y les va a arruinar la largada. Esperó hasta último instante y le salió bien. Pueden tratar de derivar si lo ven venir con tiempo, pero normalmente aparecerá por atrás del barco de abajo y no les dará tiempo para mucho. Por eso hay que ser ESE barco. Pero tampoco es inteligente hacer eso los últimos 30 segundos porque hay riesgo de no lograr un lugar en primera fila y pasan a depender un poco de la suerte, que nunca es bueno.
Recuerden, la largada ES LA REGATA. Todo esto es difícil de hacer y requiere un poco de práctica y cojones, pero al menos yo no encontré aún el método para largar bien la mayoría de las regatas sin agresividad y un poco de valentía.
Hasta la próxima.

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