How to Improve Fast – 5. Sailing in Light Air

By Luis Soubie

Our boat, the Snipe, behaves more or less similarly between 7 and 20 knots, but above 20 and below 7 knots sailing should be approached differently .

This has much to do with the rigging and sail shapes, which are both designed for midrange winds, so it is logical that as we approach the ends of the range they do not function effectively.

I am sure you have often heard someone say that to find a good piece of property the secret is “location-location-location”. Well, in the Snipe (and here is the “million dollar tip”), to sail well in light winds the secret is “speed-speed-speed”. AT ANY COST.

By Luis Soubie

Our boat, the Snipe, behaves more or less similarly between 7 and 20 knots, but above 20 and below 7 knots sailing should be approached differently .

This has much to do with the rigging and sail shapes, which are both designed for midrange winds, so it is logical that as we approach the ends of the range they do not function effectively.

I am sure you have often heard someone say that to find a good piece of property the secret is “location-location-location”. Well, in the Snipe (and here is the “million dollar tip”), to sail well in light winds the secret is “speed-speed-speed”. AT ANY COST.

It is quite easy to understand, and most people know, but curiously very few do it. I think we find it hard to put the bow down upwind; we see how others “point higher” than us and we unconsciously try to match it .

It is very simple really; with little wind, if there is no speed there is no VMG, even pointing the bow 10 degrees above the rest (upwind) or 20 below (downwind). First you have to go fast, and only then can you think about pointing high.

I realize with my crews how hard it is for them to ease sheets as much as I ask them to. Only after a couple of seasons together and several regattas that demonstrate the obvious fact of going fast, are they convinced that there is no other way.

I often hear on land, “you were going fast but not pointing at all, I was higher all the time.” I listen and wonder how they didn´t see that I gained 2 boat lenghts for every one that I lost by pointing low.

With light wind, the boat despite its large centerboard, has very little momentum because of its slow speed. It is the equivalent of having an Optimist centerboard under the boat. Simply put you need more speed to sustain the angle, otherwise, although pointing well, you sail sideways. It’s that simple, really not much else.

The issue is how to go faster! There are several things to note: body position, the heel of the boat, the leech of the sail and the angle of sailing upwind or downwind (ie the apparent wind).

abAs a general rule: you have to move slightly, slightly heeling the boat, open the leeches and go lower (upwind) or higher (downwind).

The heel of the boat: With little wind, the “shape” of the submerged hull loses importance while the wetted surface is THE factor to consider. If the crew is inside, I heel the boat enough so the windward hull gets a little out of the water. The lighter the wind the more I heel. This, in addition to reducing the wetted surface, puts the leeward chine into the water and this contributes to the general lift and momentum better than a flat boat.


cdI also seat my crew about 20cm (8 inches) forward. It is not too bad that the bow is a little into the water, and the benefit of taking the stern out will be a clean exit of water without turbulence, which is huge. Always remember that the “exit” of water is 10 times more important than the “entrance”.

Regarding the sails, we must also be generous. Almost all the sails we use are too full to sail below 7 knots and it is hard to open the leech. In addition, our masts, are more straight with less tension, so they act as if they are stiffer (the more tension the more prebend), and that makes it very hard to open the leech of the mainsail.

Contrary to the general rule, the best sails to sail in light winds are flat, as the need to open the leech dominates the desired depth of the sail. When there is little wind and no waves, I usually put some more tension on the rig than normal, perhaps reaching 22 or 23 (using the black gauge with a spring). That will bend the mast more, make the mainsail flatter and more open until the leech opens. With no waves, I don’t need the power and I will point higher. All that is necessary so that the leech telltales fly, or at least we have the top batten about 5 degrees open.

All this is important, but for me, the most important thing is to move slightly.

You must be “like a cat” on the boat. With light wind, all we do in the boat is felt on the sails and the centerboard. We have to let the boat glide on the water without disturbances. Every time we move the centerboard and sails, we destroy the flow on them and momentum suffers. It takes more than 10 seconds to recover when there is little wind and everything leads to loss of speed.

In light winds the boat loses speed fast and recovers slow.

It is very important to train the crew to learn how to move so he or she can go on deck without moving around the boat. The skipper must find an intermediate and relaxed position that allows him or her to move in and out with the back without moving the whole body.

From a crew sitting position inside (photo 1) to sit on the deck (photo 5) and even slightly hiking there should be almost no disturbance to the boat.

e1e2e3What we do is look for a sitting position over the centerboard trunk (Figure 1) that allows us to move the back to windward, up onto the deck if needed (picture 2). Then, if there is more wind we can easily slide the back without moving much. This is very comfortable for the crew and for the helmsman. (Photo 3 and 4)

From that position, without taking your feet off the floor it is very easy to push and end up sitting on the deck and then hike if necessary without the boat even noticing. (Photo 5)e4e5

Downwind we have to try to get boat speed, looking for apparent wind, heading up a little and almost to a heading of reach. The main will not sail loose against the shroud but is sheeted in 20 or 30cm, and we will not ease off all of the jib halyard because it will “fall” too much.

Heading up slightly (sheeting in a little more main and heeling a bit, rather than using the rudder), the boat accelerates with the higher apparent wind. When we will feel as if the boat is going to heel slightly, then we can get it flatter with our back out, generate speed and head down again, as if we had entered a gust. We sail the whole downwind leg this way, heading up and down, very subtly, trying to maintain a good speed. Downwind the boat accelerates faster and stops mmore slowly. The secret is to administer these “pushes” and not head up too high all the time, but the most important thing is to understand that it makes no sense to stay pointing low and very slow.

Sometimes when sailing in 10 knots or more, we find ourselves in a very choppy sea that stops us all the time. Handling this is quite similar to light wind: you want a powerful boat with open leeches, not pointing very high, sails not sheeted in all the way, and a little heel. The thing we will NOT do is to sit forward, but we want the sails wide open all the time and maximum speed boat. The boat will be fast and the VMG fantastic.

fghThis last 3 photos are from the day we won the 3 races at the most recent South Americans. Note the wide open leeches. The, jib is out and full and the boom is not in the middle, and the boat is still pointing well because of the speed. The photos are not showing how much chop there was, of course.

Finally remember that as I mentioned in another article, in 90% of cases, if you have bad speed is because your sails are sheeted too much !

I hope you find this usefull!

See you on the water

“HOW TO IMPROVE FAST” is a series of short articles to the sailors who usually end up outside the first third of the fleet in most races.
They are sailors who week after week try to improve, try to repeat what they did in that race in which they finished better. They try to stay in front when they round the first mark near the leaders, but most of the time they fall back without knowing why..

The goal of all this is to provide some technical elements to help them stop committing some recurring errors immediately, so they can see results right away.

Of course, and this needs to be said, this is just my humble PERSONAL opinion, and others will have an equally valid different one. This is what I’ve learned or observed in the 35 years I’ve been racing sailboats, 26 of them under the “fat bird”, and what I try to do or avoid every weekend.

How to Race

How to Prepare the Boat

How to Set-Up the Rig


“COMO MEJORAR RÁPIDO” es una serie de artículos cortos dirigidos a los regatistas que normalmente terminan fuera del primer tercio de la flota en la mayoría de las regatas.

Son regatistas que semana tras semana tratan de mejorar, tratan de repetir lo que hicieron en aquella regata en la que terminaron más adelante. Tratan de mantenerse en punta esos días en los que viran la primer boya cerca de los punteros pero la mayoría de las veces no lo consiguen sin saber porqué.

El objetivo es poder brindar algunos elementos técnicos que los ayude a dejar de cometer algunos errores recurrentes de manera inmediata, para que puedan ver resultados enseguida.

Por supuesto, y es necesario aclararlo, esto no es más que mi humilde opinión PERSONAL, otros tendrán otra igualmente valida. Esto es lo que yo he aprendido o he observado en los 35 años que llevo corriendo regatas, 26 de ellos bajo el pajarito, y lo que trato de hacer o evitar cada fin de semana.


Nuestro barco, el Snipe, se comporta de maneras más o menos similares entre los 7 y los 20 nudos, pero por encima de los 20 y por debajo de los 7 nudos empiezan a jugar factores adicionales que hacen que la navegación deba ser encarada de modo distinto.

Esto tiene mucho que ver con la rigidez de la jarcia y la forma de las velas, ambos diseñados para el rango de vientos medios, por lo que es lógico que al acercarnos a los extremos no funcionen con eficacia.

Seguramente muchas veces escucharon decir a alguien que para buscar una buena propiedad el secreto es “location-location-location”. Bueno, en el Snipe es igual, (y acá va el “million dollar tip” de esta nota), para navegar bien con poco viento el secreto es “velocidad-velocidad-velocidad”. A CUALQUIER COSTO.

Es bastante fácil de entender, y la mayoría lo sabe o lo escuchó antes, pero curiosamente pocos lo hacen. Creo que lo que sucede es que nos cuesta mucho derivar en ceñida, va en contra de nuestros instintos ver como los demás “apuntan” más alto que nosotros y tratamos de emparejarlo inconscientemente.

Es muy simple de verdad, básicamente, con poco viento, sin velocidad no hay buen VMG aunque la proa la tengamos apuntando 10 grados más arriba que el resto (en ceñida) o 20 mas abajo (en popa). Primero hay que ir rápido, y recién ahí pensar en orzar.

Yo me doy cuenta con mis tripulantes cuánto les cuesta filar todo lo que les pido que filen. Recién después de un par de temporadas juntos y varias regatas que demuestran lo evidente se convencen de que no hay otra forma.

Muchas veces me dicen en tierra: “ibas rápido pero no orzabas nada, yo orzaba mucho más”. Yo lo escucho y me pregunto en mi interior cómo no se dan cuenta que derivaba una eslora pero me iba 2 para adelante y terminaba cruzando cómodo minutos después y quizás gané la regata por mucho? Cómo lo hice si “no orzaba nada”?

Con poco viento, el barco a pesar de su gran orza, al tener poca velocidad sustenta muy poco. Es el equivalente a tener debajo del barco una orza de Optimist. Simplemente necesita más velocidad para poder sostener el ángulo, de otro modo, aunque apunten bien, se van de costado. Es así de simple, de verdad no hay mucho más.

El tema es cómo hacer para ir más rápido ! hay varias cosas a tener en cuenta: la posición del cuerpo, la escora del barco, la baluma de las velas y el ángulo de ceñida o popa (o sea el viento aparente).
Como regla general: hay que moverse poco, escorar un poco el barco, abrir las balumas y derivar (en la ceñida) o orzar (en la popa).

La escora del barco: Con poco viento, la “forma” del casco sumergido pierde importancia mientras que la superficie mojada es EL factor a tener en cuenta. Si el tripulante está adentro, yo suelo escorar el barco lo suficiente parea sacar parte del casco de barlovento del agua. Cuanto menos sopla más lo escoro. Esto, además de disminuir la superficie mojada, mete el canto de sotavento en el agua y esto colabora a la sustentación general del barco.

También me siento con mi tripulante unos 20cm más adelante. No es tan grave que la proa se meta un poco más en el agua mientras que el beneficio de sacar la popa y tener una salida de agua limpia y sin turbulencias es enorme. Siempre recuerden que las “salidas” de agua son 10 veces más importante que las “entradas”.
Respecto a las velas, también hay que ser generoso. Casi todas las velas que usamos son demasiado bolsudas para navegar por debajo de los 7 nudos y por eso cierran tanto la baluma. Además, nuestros mástiles, con menos tensión están derechos, actúan como si fueran más duros (cuanto más tensión tiene, más prebend) y entonces es muy difícil abrir la baluma de la mayor.

Contrariamente al criterio general, las mejores velas para calma son chatas, ya que la necesidad de abrir la baluma predomina sobre la deseada profundidad de la vela. Cuando hay muy poco viento, sin ola, normalmente suelo dar más tensión que lo normal, quizás llegando a 22 o 23 (en el tensiómetro negro con resorte). Esto curva el palo, aplana la mayor y abre la baluma. Al no haber ola, no sacrifico potencia necesaria. Y sobre todo FILO la mayor. Todo lo que sea necesario para que el mástil se curve, aplane la vela y abra la baluma y los catavientos de la baluma vuelen o por lo menos que el batten de más arriba este unos 5 grados más abierto que la crujía.

Todo esto es importante, pero para mi, lo más fundamental de todo es moverse poco.

Hay que ser como un gato en el barco. Con poco viento, todo lo que hagamos arriba se siente abajo y en las velas. Tenemos que permitir que el barco deslice sin grandes perturbaciones. Cada vez que nos movemos se mueven la orza y las velas y se destruye el flujo laminar y la sustentación en ambas. Esto tarda más de 10 segundos en recomponerse cuando hay poco viento y todo se traduce en perdida de velocidad.

Con poco viento el barco tarda mucho tiempo en llegar a su velocidad máxima, y en ceñida, se frena en seguida y con cualquier error.

Es muy importante entrenar al tripulante para que aprenda a moverse y que pueda subir a la cubierta si viene una racha sin mover todo el barco y que nosotros encontremos una posición intermedia y relajada que nos permita navegar con la espalda sin mover todo el cuerpo.

Desde la posición de sentado adentro (foto 1) hasta sentado en la cubierta (foto 5) e incluso ligeramente colgado no debe haber casi movimientos en el barco.

Lo que nosotros hacemos es buscar una posición sobre la caja de orza (foto 1) que nos permita apoyar la espalda en cubierta si hace falta (foto 2). Luego, si hay mas viento podemos deslizar fácil la espalda por cubierta sin movernos casi. Esto es muy cómodo para el tripulante y también para el timonel. (foto 3 y 4)

Desde esa posición, sin despegar los pies del piso es muy fácil empujarse y terminar sentado en cubierta y luego colgarse si hiciera falta sin que el barco lo haya siquiera notado.(foto 5)

En la popa tenemos que tratar de que el barco gane velocidad, orzando y buscando viento aparente, casi hasta un rumbo de reach. La mayor no va suelta contra el obenque sino a 20 o 30cm de este.

Al orzar ligeramente (cazando un poco mas de mayor y escorando un poco para no usar el timon), el barco acelera en el viento aparente, esto lo sentiremos ya que el barco se va a escorar ligeramente y entonces podemos sacar la espalda, generar velocidad adrizando y derivar de nuevo, como si nos hubiera entrado una racha y navegar así, orzando y derivando, muy sutilmente, tratando de mantener una velocidad buena. El barco en popa acelera rápido y se frena despacio. El secreto es ir administrando estos “enviones” y no orzar mucho todo el tiempo, pero lo principal es entender que no tiene sentido quedarse apuntando muy derivados y muy lentos.

A veces aunque hay 10 nudos, hay mucha ola que nos frena todo el tiempo. La navegación es muy lenta y el modo de navegar es muy similar a hacerlo con poco viento: con barco con mucha potencia, velas filadas, escorado. Lo que NO vamos a hacer es sentarnos más a proa que lo normal, pero vamos a mantener las balumas bien abiertas y el barco con máxima velocidad todo el tiempo. El barco será rapido y el VMG fantastico.

Estas últimas 3 fotos son del día que ganamos las 3 regatas en el Sudamericano. Noten como las balumas van completamente abiertas (más que el resto), el foque va filado y bien lleno, y ni siquiera la botavara va al medio mientras que el barco sigue apuntando bien y es mucho más veloz. Había mucha más ola que lo que se aprecia en las fotos créanme.

Por último recuerden que como ya he mencionado en otra nota, en el 90% de los casos, si no tienen buena velocidad se debe a que las velas están muy casadas !

Espero les sirva ! Nos vemos en el agua

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